Chhepu : La créature Newar du lac de Katmandou

Le mythe de Chhepu Newar

On peut trouver plusieurs versions concernant la mythique créature au nom de Chhepu. On peut voir la représentation de sa tête dévorant un naga (serpent) un peu partout dans la vallée de Katmandou, elle se situe principalement au-dessus des portes des temples, des autels et toutes sortes de passages visibles ou dissimulés, les ornements, objets religieux de cérémonies et rituels, ainsi que dans la création des artisans joaillers. Mais qui est-elle vraiment ? Personne ne le sait réellement, différentes versions de son existence sont décrites dans les croyances populaires des habitants de la vallée de Katmandou, au Népal.

Chhepu figure dans la légende de la genèse de Katmandou, celle dans laquelle un prince nommé Manjushri a ouvert un flanc de montagne avec son épée pour drainer le lac et construire la ville de Katmandou.

À l’époque où Katmandou était encore un lac, il y avait une créature qui vivait dans ses profondeurs, elle était si grotesque et affreuse que même sa propre mère ne pouvait pas se résoudre à la regarder. Son nom était Chhepu. C’était une créature insaisissable, dit-on. Manjushri ne l’a pas vue tout de suite. Pendant un moment, elle est apparue à la surface de l’eau pour se nourrir. Manjushri a rapidement gravé son visage sur la pierre ou quelque chose de similaire, mais avant qu’il puisse capturer sa forme complète, Chhepu avait disparu pour ne plus jamais revenir. Se désolant d’avoir fait fuir la créature, Manjushri fit afficher la tête de Chhepu au-dessus de toutes les portes et portails principaux de la ville.

Certains disent qu’en réalité, Manjushri a exilé Chhepu parce qu’il était monstrueux et qu’il ordonna de mettre la représentation de la tête de Chhepu sur les portes, pour que ceux qui vivent à Katmandou se souviennent de ne jamais laisser entrer quelqu’un ou quelque chose avec cette tête.

Chhepu dévorant un naga
Chhepu dévorant un naga

“The Story of Chhepu” Auteur Sadish

Extrait de la fiction “The Story of Chhepu” Auteur Sadish (gagnant de la 3ᵉ place concours “Literary Kathmandu”)

Il y avait d’abord deux frères et sœurs, Garuda et Makara. Garuda est considéré comme le protecteur des dieux et un ennemi juré des serpents. Un être mythique dans la mythologie hindoue et bouddhiste, souvent représenté sous la forme d’un aigle ou d’un aigle à tête humaine. Il est considéré comme le véhicule divin (vahana) du dieu hindou Vishnou et comme le roi des oiseaux dans la mythologie bouddhiste. À sa naissance, sa mère lui donna le règne sur le ciel.

Makara est souvent décrit comme un animal fantastique ou un monstre marin dans la mythologie hindoue. Makara quant à lui, il lui fut donné le règne sur l’eau. En témoigne les vielles roches sculptées représentant Makara d’où jaillit l’eau de sa bouche dans la ville de Katmandou.

Chhepu était le dernier de la fratrie. Né avec une queue serpentine pour laquelle ses puissants frères et sœurs l’ont tourmenté. “Nous allons manger ta queue”, lui disaient-ils. Pressentant la souffrance dans le destin de Chhepu, sa mère lui donna le don d’invisibilité. Personne n’eu plus jamais entendu parler de Chhepu depuis ce temps-là, jusqu’au jour où Manjushri vint sur les rives du lac avant que celui-ci soit transformé en une ville qui porte le nom aujourd’hui de Katmandou.

On ne sait pas si Manjushri vint du nord ou du sud. Certains spéculent qu’il venait de l’est. Quand il arriva, il monta sur le sommet d’une montagne et vit un lotus brillant de mille éclats au milieu du lac. Le voyant, il prit la décision de drainer le lac et de construire une ville au pied de ce merveilleux lotus. Alors qu’il tirait son épée pour couper un flanc de la montagne, une voix s’éleva :.

“Ne faites pas cela !”

“Qui parle ?”, dit Manjushri.

“Je suis Chhepu.”

“Je ne vous vois pas.”

“Et vous ne me verrez pas.”

“Qu’est-ce que cela signifie ?”, demanda Manjushri.

“Pourquoi, prince, souhaitez-vous détruire ma maison ?”

“Je vais drainer ce lac et construire une ville ici. La terre y sera très fertile, les agriculteurs y feront de belles récoltes. Les commerçants pourront échanger avec les peuples des montagnes et des plaines. Ce sera une ville digne des dieux.”

“Ce lac est la demeure des serpents Nagas,” dit Chhepu. “Si vous détruisez leur maison, ils maudiront cette terre, de sorte que le sol deviendra infertile, et ceux qui y habiteront, souffriront de maladies.”

“Les Nagas doivent quitter cette terre en paix. S’ils refusent, il y aura la guerre.”

“Alors Les gens souffriront de la même manière,” raisonna Chhepu.

“Je dois construire ma ville,” dit Manjushri. “Demandez aux Nagas de partir. Je ne veux pas être en guerre avec eux.”

Chhepu parla aux Nagas et retourna auprès de Manjushri. “Beaucoup de Nagas ont accepté de partir, mais certains souhaitent rester,”dit-il. “Accordez un passage sûr à tous ceux qui partent et laissez les autres vivre dans vos puits, sous de gros rochers et à proximité des arbres pipals.”

Manjushri accepta les conditions de Chhepu. Après l’exode, Manjushree ouvra une voie sur ce qui est maintenant Chobhar et vida le lac de toute son eau pour en faire une vallée prospère. Il demanda à Chhepu de rester dans la vallée et de parler au nom des Nagas. “Je resterai si vous faites cette promesse,” dit Chhepu, “vous ne me demanderez jamais de me montrer.”

Manjushree en fit le serment. Pour sceller cet accord, Chhepu donna à Manjushri une graine de lotus.

La ville prospéra. Les dieux vinrent vivre dans la vallée et les gens construisirent des temples en dévotion. Les Nagas et les dieux bénirent la population et la population les vénérèrent en retour. Puis, un jour, Manjushri dit à Chhepu : “Vous êtes fort et bon. Sans vous, cette ville ne serait pas. Pourtant, vous vous cachez.”

“Rappelez-vous votre serment,” dit Chhepu.

“Je dois le rompre,” a dit Manjushri

Chhepu pris sa queue et commença à la manger, ce qui fit apparaitre sa tête à la vue de Manjushri. C’est alors que Manjushri reconnu Chhepu en tant qu’avatar de Kirtimukha, le gardien de la porte d’entre les deux royaumes, le mortel et le divin. Avec une grande admiration, Manjushri joignit les mains et s’inclina.

Sans qu’ils le sachent, un fermier qui rentrait chez lui avec des radis a également vu le spectacle. Bientôt, la rumeur s’est répandue qu’une créature maléfique qui se nourrissait de Nagas était arrivée. Les habitants de la ville se sont rassemblés et ont exigé avec Manjushree qu’il détruise Chhepu. En tant que roi, Manjushree ne pouvait pas blesser les gens. Il ne pouvait pas non plus protéger Chhepu d’eux, alors il lui a dit : “Va-t’en. Et ne reviens jamais.”

Et donc, Chhepu est parti.

Le lendemain, les gens ne trouvaient pas les dieux dans leurs temples. Il n’y avait plus de Nagas dans les puits ni à proximité des arbres pipal.

Voyant leur grave erreur, les gens sont venus voir Manjushree. “Pardonnez-nous, oh prince sage,” ont-ils dit. Mais Manjushree était fou de culpabilité et de rage. Il tenait la graine de lotus en main, rempli de remords. De quelque manière, elle a germé et une fleur de lotus a fleuri.

Le signe a apaisé Manjushree. Il a dit aux gens de remplir les temples avec les images des dieux “car c’est tout ce que vous aurez maintenant.” Et il a décrété qu’ils enserrent Chhepu au-dessus des portes de tous les temples et les lieux divins, de peur qu’ils oublient son visage.

Extrait de la fiction “The Story of Chhepu” Auteur Sadish (gagnant de la 3ᵉ place concours “Literary Kathmandu”)

Manjushri vidant le lac Katmandou
Manjushri créant Katmandou

Chhepu et le kaliyuga

Chhepu est l’un des trois frères de Garuda et Hiti Manga. On raconte que, un jour, la mère de ces frères a demandé à son mari de donner naissance à un fils qui serait le plus brave, le plus véridique et doté de tous les marques supérieures. Son mari lui a dit d’attendre pendant une certaine période. Elle, impatiente d’attendre pendant longtemps, a regardé le nid pour voir s’il était né ou non. Elle a trouvé Chhepu dans un état prématuré, seulement avec la formation de la tête.

On raconte également que Chhepu a disparu du monde car il ne voulait pas voir le kaliyuga, le grand yuga, où le mal triompherait complètement du bien et où le monde serait détruit par Vishnu dans son incarnation comme kalki, le destructeur. Connaissant sa bravoure, sa véracité et ses qualités supérieures, Manjushree voulait le voir et lui a demandé de montrer sa forme complète. Il est apparu lentement au milieu des nuages. Manjushree, en tant qu’artiste expérimenté, a immédiatement dessiné sa forme secrètement en utilisant son pied sans que Chhepu le sache. Quand Manjushree a pu terminer de dessiner sa tête seulement, il a compris la déception de Manjushree et a immédiatement disparu. En raison de sa bravoure, de sa véracité et de toutes ses qualités supérieures, il a été placé en haut de l’entrée principale des shrines pour la protection contre tous les dangers. Les Nagas (serpents) sont la nourriture de Chhepu.

Chhepu et Naga daha

Il y a longtemps, la vallée de Kathmandu n’était qu’un immense lac habité par un nombre incalculable d’animaux aquatiques. La plupart d’entre eux étaient les Nagas (serpents). Cette vallée était également connue sous le nom de Naga Daha, signifiant “la maison des serpents”.

Un jour, Manjushree Bodhisattva (un dieu bouddhiste de Chine) est venu visiter cette vallée. Il aimait la vallée. Il aimait tellement la vallée qu’il voulait en faire une belle ville. Avec cette intention, il a immédiatement coupé la colline sud de la vallée d’un seul coup de son épée légendaire (Chandrahara) et a vidé l’eau. Cela a contraint tous les habitants du lac à partir, car ils ne pouvaient rien faire contre l’omnipotent Manjushree. Mais une créature appelée Chhepu est restée sur place. Lorsque Manjushree, grâce à son pouvoir yogique, a senti qu’il y avait quelqu’un encore caché quelque part sous les restes du lac, il a ordonné à celui-ci de quitter immédiatement l’eau. Il a été terrifié lorsqu’il a vu qu’il ne pouvait pas aller contre le pouvoir de Manjushree.

Broderie de Chhepu
Broderie de Chhepu
Representation de Chhepu sur les portes de temples
Représentation de Chhepu sur les portes de temples

“Alors, il a dit qu’il quitterait le lac si Manjushree promettait de ne pas regarder son visage horrible lorsqu’il sortirait de l’eau. Selon la promesse, Manjushree a fermé les yeux et Chhepu s’est préparé à sortir de l’eau. Alors que la créature terrorisée poussait la moitié de son corps hideux au-dessus de la surface, Manjushree ne put s’empêcher de regarder furtivement, par curiosité. Quand Chhepu a vu Manjushree ouvrir les yeux, il a été tellement contrarié qu’il a plongé rapidement sous l’eau pour se cacher de nouveau. Manjushree, honteux de ne pas avoir tenu sa promesse, a rapidement négocié avec Chhepu en lui assurant qu’il ne serait plus jamais importuné. Il lui a également promis de lui permettre d’occuper une place de choix dans les temples sacrés du Népal (qu’il allait bientôt construire dans la vallée) et de rester là, à moitié caché, pour toujours.”

Chhepu représenté sous le nom de Kirtimukha

Kirtimukha le visage glorieux

Kirtimukha est le “visage de la gloire, de majesté ou de célébrité”, plus connu comme “le masque monstrueux ou la créature sans nom”. En Chine, on le nomme le” monstre de l’avidité et de la cupidité. Une créature hideuse qui a pour croyance d’avoir réellement existé. Il est le gardien des portes, un ancien symbole que l’on peut retrouver à travers toute la Chine, le sous-continent indien et l’Asie du sud-est. C’est un motif décoratif qui a ses racines dans l’art et l’architecture anciens de l’Inde. Il est généralement représenté sous la forme d’un lion ou d’un démon, avec des dents pointues, des mâchoires ouvertes et des yeux enflammés. Il est souvent orné de motifs complexes, tels que des fleurs, des feuilles et des guirlandes de trésors et de joyaux sortant de sa gueule.

Décoration d'intérieur. Boite coffre ethnique tibétain. Chhepu. Artisanat tibétain Népal
Boite coffre ethnique tibétain. Artisanat tibétain Népal

Kirtimukha prend ses origines dans les légendes shivaïtes. Jalandhara un démon crée à partir de la flamme ou de la lueur du troisième œil de Shiva, qui assume une relation d’inceste avec sa mère adoptive Parvati, qui n’est autre que l’épouse du dieu hindou Shiva. Jalandhara persuada son ami Rahu de séduire Parvati dans cette relation illicite. C’est alors qu’apprenant les faits de Jalandhara, Shiva entrât dans une terrible colère et créa une autre créature terrible à partir de son troisième œil qui se précipita pour dévorer Rahu. Mais celui-ci terrifié demanda pardon et supplia d’être épargné, chose que Shiva accepta. C’est alors que la créature vorace et privée de sa proie se retourna contre elle-même et dévora son propre corps jusqu’à ce qu’il ne reste plus que sa propre tête. Ravi de la manifestation de son pouvoir suprême, Shiva le nomma Kirtimukha “le visage de la gloire”, et lui proposa d’être pour l’éternité le gardien du seuil de sa porte.

Ce motif est largement utilisé dans l’art tibétain et dans l’architecture indienne, en particulier dans les temples hindous. Il est couramment placé au-dessus des portes d’entrée des temples, des linteaux de fenêtre et des murs, symbolisant la protection contre les forces du mal. Il est également utilisé pour décorer les statues des divinités hindoues, notamment Ganesh, le dieu de la sagesse et de la fortune.

En plus de sa signification religieuse, Kirtimukha est considéré comme un symbole de force, de puissance et d’énergie. Considéré comme un symbole de protection et de bénédiction, il est utilisé pour décorer les maisons, les bijoux et les vêtements. Mais au-delà de sa signification esthétique et religieuse, Kirtimukha a une signification spirituelle. Il est un symbole de mutation, représentant la transformation de l’ego en un état supérieur de conscience, il symbolise la transformation intérieure, l’évolution spirituelle, l’avancée de la conscience et la libération de l’attachement à l’ego.

Ces histoires semblent expliquer beaucoup de choses sur la tradition architecturale de montrer seulement la moitié du corps de Chhepu au-dessus des tympans des portes des temples. Que ces histoires mythiques contiennent ou non une once de vérité importe peu. Ce qui compte, c’est la valeur culturelle qu’elle reflète et la fascination artistique qu’elle laisse à tous pour comprendre et apprécier.


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